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El primer protestante mexicano amó la Biblia

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Cómo Ambrosio Gonzales encontró la Palabra de Dios y abrió el camino para futuros conversos latinos.
Image: Illustration by Rick Szuecs / Source images: Envato
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Durante siglos, la iglesia católica fue la única presencia religiosa en las colonias españolas. En las colonias británicas, que pronto se convirtieron en los Estados Unidos, los líderes protestantes priorizaron evangelizado a los pobladores, asumiendo que su trabajo sería inútil entre los mexicanos. De hecho, pasaron casi 100 años después de la fundación de los EE. UU. para que el protestantismo obtuviera su primera conversión y un punto de apoyo en lo que hoy es Nuevo México. Como explicó el misionero metodista del siglo XIX Thomas Harwood:

Nuevo México debe tener crédito por comenzar la obra misionera [protestante mexicana] antes que ninguna otra. Revisemos... El primer sermón [protestante] que se predicó en español, especialmente en el Norte o el Sur de América, fue en Nuevo México. El primer bautismo fue en Nuevo México. El primer edificio de la iglesia metodista fundado en la obra de habla hispana fue en Nuevo México. El primer mártir fue en Nuevo México. El primer converso mexicano [protestante], Don. Ambrosio Gonzales, se encontraba en Nuevo México.

Mientras se conocen pocos detalles sobre la vida de Ambrosio Gonzales, Harwood lo conoció personalmente. Sus dos volúmenes, Historia de Nuevo México, Misiones en español e inglés, que cubren las décadas entre 1850–1910, retratan a un hombre que fue radicalmente transformado por el poder del evangelio y pasó su vida tratando de ayudar a su comunidad a conocer al Señor como Él hizo. Aunque no tenía entrenamiento teológico formal, la vibrante fe de Gonzales y su preocupación profunda por la Biblia le permitió hacer un impacto en Peralta, Nuevo México y sus comunidades cercanas. De esta manera, abrió un camino para que otros hombres y mujeres mexicanos siguieran sus pasos de fe.

El desorden político del suroeste

La conversión de Ambrosio se entiende mejor en el contexto de las tensiones geopolíticas de mediados del siglo XIX que acosan lo que ahora es el suroeste de los Estados Unidos. En 1821, México obtuvo su independencia de España, el nuevo país que se extiende a lo que hoy es la frontera norte de California, Nevada, Utah y Colorado, con el Océano Pacífico como su frontera occidental y Texas su este.

Pero en 1836, Texas declaró su independencia de México. Menos de 10 años después, en 1845, los Estados Unidos incorporando a Texas. A su vez, esta acción, provocó una guerra entre México y los Estados Unidos. Cuando Estados Unidos ganó, venció a México y lo obligó a entregar lo que hoy es Utah, Nevada, Nuevo México, Arizona y California. De repente, alrededor de 100,000 hijos e hijas mexicanos cuyas familias habían vivido en estas tierras durante generaciones hablaban español y se identificaban como católicos, ahora eran "extranjeros" en sus propios hogares.

Aproximadamente una década después de que México declararó su independencia de España, los misioneros protestantes estadounidenses, como el ministro presbiteriano Sumner Bacon, comenzaron a distribuir Biblias en español en México. Estas Biblias en español y los Nuevos Testamentos en español fueron producidas en grandes cantidades por American Bible Society para esfuerzos evangelístico en todo el país, según los metodistas hispanos, presbiterianos y bautistas del historiador Paul Barton en Texas. Sin embargo, Bacon y otros declararon lo difícil que fueron los esfuerzos misioneros en México. Independientemente de las intenciones de los misioneros, muchos mexicanos vieron el idioma inglés, la fe protestante y la idea estadounidense del destino manifiesto como algo incómodamente conectado. Por lo tanto, retener su tierra nativa también significaba rechazar la fe protestante. La guerra mexicano-estadounidense sólo endureció aún más estas creencias. Para que las familias mexicanas se convirtieran al protestantismo, tendrían que alinearse con la fe de aquellos que habían tomado sus tierras a través de la conquista militar.

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‘Un encanto para mí’

En 1850, la Sociedad Misionera de la Iglesia Metodista Episcopal envió a Enoch Nicholson y su familia desde Independence, Missouri, a Santa Fe, Nuevo México. Tres años despues, Nicholson conoció a Ambrosio Gonzales en la ciudad de Peralta, una comunidad a 100 millas al sur de Santa Fe. Al conocer a Gonzales, Nicholson le dio una Biblia. En una conversación con Harwood, Gonzales relató haber recibido este regalo que cambió su vida:

Fue la primera Biblia de cualquier tipo que había visto. ... El libro fue un encanto para mí. Cuando el resto se retiró, me senté y leí el buen libro. Leí casi todo el libro de Génesis. Luego me dirigí al Nuevo Testamento y leí varios capítulos en San Juan. Un capítulo fue el decimocuarto— "No se turbe su corazón, etc.". Era para mí un libro nuevo. Leí hasta que las gallinas cantaban por día. Me acosté en un salón en la misma habitación y pronto me dormí. Cuando desperté, el sol brillaba a través de la ventana en mi cara. El sol de justicia brillaba intensamente en mi alma. He sido un cristiano y un protestante desde entonces.

Mientras Gonzales había pasado toda su vida en una nación cristiana, nunca había encontrado una copia escrita de las Escrituras. La Biblia involucró a sus papilas gustativas espirituales en la medida en que consumió todo el Libro de Génesis y otras Escrituras en una noche. Desde ese día, Gonzales y su familia atesoraron las Escrituras en general, y la Biblia que se le dio de Nicholson se conoció como la "Biblia de Peralta". Según Harwood, "ese fue el punto de partida del trabajo protestante en Peralta, sino en todo el territorio".

En 1855, la iglesia metodista envió a Dallas Lore para examinar la situación en Peralta, Nuevo México, y dar un informe de su condición, según el libro, Nuestros Mexicanos de 1904 del misionero presbiteriano Robert Craig. En los tres años transcurridos desde que Gonzales se había convertido en protestante, Lore vio que el converso no había mantenido su fe en secreto. De hecho, 14 conversos mexicanos, siete hombres y siete mujeres, se reunían en su casa. “No hay razón para dudar de su sinceridad. Tienen un buen hombre para su líder, Ambrosio Gonzales, y hay mucho que esperar de ellos ", escribió Lore en una carta. Antes de partir a Peralta, Lore los organizó en una iglesia y nombró a Gonzales como el líder.

Desde ese momento, quedan pocos detalles de la historia en Peralta hasta que Harwood llegó a Nuevo México en 1869. Para el deleite de muchos, "la pequeña banda de 14 había aumentado a 42, señaló el misionero". Harwood le dio licencia oficial a Gonzales en esa visita y testificó, "No encontré ninguna otra organización en ningún otro lugar de Nuevo México donde los mexicanos tuvieran servicios religiosos".

Un Ministerio en Crecimiento

Una de las primeras personas que acepto el protestantismo bajo el ministerio de Gonzales fue Juan Chávez. Chávez era un hombre pobre pero conocido como "rico en fe", incluso cuando fue perseguido por su fe en diferentes momentos, presumiblemente por sus vecinos católicos después de haber "separado de la esclavitud de Roma". Estaba postrado en la cama cuando se acercaba a la muerte, y su familia oró por él y tomó la comunión con él. Les dijo a los que estaban junto a su cama: "Mi alma tiene paz perfecta". Una mujer en la habitación, al ver su intenso dolor, comentó: "Cómo me gustaría que tuvieras un buen médico", a lo que él respondió: "Mi médico está en el cielo." Chávez murió a la mañana siguiente.

Ambrosio Gonzales y su esposa criaron a una joven, Luisa Sedillo, en su hogar durante ocho años. Durante este tiempo, la criaron como protestante a pesar de que su familia seguía siendo católica. Sedillo falleció tristemente cuando aún era joven. Al igual que con Chávez, la iglesia se reunió alrededor de su cama mientras estaba enferma para cantar y orar con ella. Las oraciones de la iglesia la hicieron sentir, "mucho mejor". La iglesia de Peralta también cantó con ella una versión en español del himno Engrandecido Sea Dios (All Hail the Power of Jesus’ Name)

Jesus mi amor es el Rey,

No hay rey que el

Sacad las diademas ya,

Y coronad a El

La familia de la iglesia que estuvo con ella esos últimos días testificó la vitalidad de las convicciones de Sedillo —una fe que fue cultivada en la casa de los Gonzales.

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Muchos dentro y fuera de Peralta vieron a Gonzales como un líder y pastor espiritual. Viajaba a las aldeas de las montañas cercanas predicando el evangelio y realizando diversos deberes pastorales. Una familia que vivió a un día de viaje lejos de Peralta le contó a Hardwood cómo Gonzales había bautizado a algunos de sus hijos. En una ocasión diferente, Gonzales viajó con un misionero metodista a la aldea de Tijeras. Allí encontraron a una mujer que había sido católica durante 50 años, pero recientemente se había convertido al protestantismo después de visitar a sus amigos en Peralta. Allí escuchó "la lectura de las Escrituras y la explicación del camino de la salvación, y, bajo el poder de la Palabra de Dios, su prejuicio de por vida [a la fe protestante] cedió, y se convirtió a Cristo".

Estas historias de conversión no se llevaron a cabo sin oposición, principalmente de los católicos romanos. Las vidas de muchos protestantes fueron amenazadas, fueron atacados con piedras, fueron fusilados y algunos incluso fueron asesinados. El trabajo de Harwood relata al menos nueve incidentes diferentes de persecución anti-protestante en Nuevo México desde 1875 hasta 1891.

Gonzales murió en su hogar en Peralta en 1884 a la edad de 72 años. Había guiado a docenas de personas a poner su fe en Jesús, predicó muchos sermones y fue perseguido por sus creencias. Como otros influyó, la fe de Gonzales se mantuvo firme hasta el final. Escribiendo en 1908, Harwood, quien corroboró la afirmación de Gonzales de que él fue el primer converso protestante, reflexionó sobre su vida: "El hermano Ambrosio hace mucho que falleció. Pero él siempre fue un cristiano decidido ".

La iglesia Latina hoy

Ambrosio Gonzales se encontró cara a cara con el Dios de la Biblia en su lectura de las Escrituras. La nueva vida que experimentó en Cristo se convirtió en el mensaje que predicó. A pesar de su falta de educación teológica formal, Gonzales plantó y pastoreaba una iglesia en Peralta y fue testigo del aumento de la iglesia de 1 a 42 creyentes durante un período de 18 años. Para 1900, Nuevo México tenía al menos 87 iglesias establecidas con un total de 2,487 miembros. De hecho, en 1900 había 5,572 miembros activos en 149 congregaciones latinas en Texas, Nuevo México, Colorado, Arizona y California, según Juan Francisco Martinez los Orígenes del Protestantismo Entre Latinos en el Suroeste de los Estados Unidos (1836–1900).

La iglesia latina en los Estados Unidos sigue siendo una iglesia en crecimiento con aproximadamente 7.5 millones de personas que se identifican como evangélicos/Protestantes. Los Protestantes hispanos de hoy no solo tienen ascendencia mexicana sino que también tienen antecedentes caribeños, centroamericanos y sudamericanos.

La conversión de Ambrosio Gonzales del catolicismo a la fe Protestante sigue siendo una experiencia común para muchos latinos. En Los Protestantes de Juan Francisco Martínez, describe cómo los católicos hispanos continúan convirtiéndose al protestantismo, más del 80% de los cuales lo hacen porque están buscando una "experiencia más directa y personal con Dios", según los estudios de 2003 y 2007 del Centro Hispano Pew. Si bien esta experiencia personal involucra una variedad de expresiones religiosas, una clave es la lectura de la Biblia. Así como la vida de Ambrosio se transformó al leer la Biblia, el historiador y teólogo de la iglesia cubanoamericano Justo L. González observa un fenómeno similar es su libro Mañana:

El gran llamado al protestantismo estaba en la Escritura misma, que la Iglesia Católica nos había enseñado a respetar, pero no a leer. Para muchos hispanos, tanto en los Estados Unidos como en América Latina, la experiencia de escuchar la Palabra por primera vez, de poder estudiar las Escrituras de una manera nueva, fue revolucionaria y liberadora. Después de esto, ya no podían entender cómo alguien podía permanecer vinculado a una iglesia que prohibía o desalentaba la lectura de las Escrituras, y hacían todos los esfuerzos posibles para que otros hispanos pudieran obtener la misma realización.

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La iglesia Protestante Latina en los Estados Unidos está creciendo, con un rico legado que necesita más exploración. Más historias como la de Ambrosio quedan por contar. De hecho, más historias como las suyas aún han de ser realizadas. A medida que el evangelio se difunde entre los hispanos en América, hombres y mujeres de diversos orígenes latinos continuarán acudiendo a la salvación por la fe en Jesús y dirán, como lo hizo Ambrosio Gonzales, "el Sol de Justicia estaba brillando en mi alma".

Eric Rivera (PhD, Trinity Evangelical Divinity School) es el pastor principal de The Brook en Chicago y el autor de Cristo es Christ Is Yours: The Assurance of Salvation in the Puritan Theology of William Gouge (Lexham, 2019). Él y suesposa, Erikah, también son oradores de conferencias en losretiros " Weekend to Remember " con FamilyLife.

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February 17, 2019
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